Un cargo russe de nouveau perdu

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L’agence spatiale russe Roscosmos et la Nasa sont actuellement confrontées à une panne peu courante. Seulement quelques heures après son décollage, un cargo Progress qui devait s’amarrer à la Station spatiale internationale a connu des ennuis techniques significatifs qui ont contraint la Nasa à retarder son amarrage au complexe.

L’appareil est hors de contrôle, tourne sur lui-même et va prochainement retomber vers la Terre. Une panne qui soulève de nouvelles questions au sujet des capacités de ravitaillement de l’ISS alors que l’ATV a été retiré du service et que le cargo Cygnus est cloué au sol faute de lanceur.

Un lancement réussi ne garantit pas pour autant le succès d’une mission. Arianespace en avait fait l’amère expérience l’été dernier avec deux satellites Galileo placés sur une mauvaise orbite. Aujourd’hui, l’agence spatiale russe Roscosmos est confrontée à un cargo Progress qui, à l’heure où nous publions cet article, est considéré comme perdu.

Il devrait retomber dans l’atmosphère dans une ou deux semaines sans qu’il soit possible de dire où.

Pourtant, tout avait bien débuté : le 28 avril, un lanceur Soyouz, avait décollé du cosmodrome de Baïkonour, au Kazakhstan, et mis sur orbite le cargo Progress qui devait rejoindre la Station spatiale en un peu moins de six heures et s’y amarrer. Puis, tout a basculé.

Peu de temps après la mise en orbite du cargo, deux de ses antennes, utilisées lors de l’amarrage, ne se sont pas déployées correctement. Les contrôleurs au sol se sont alors rendu compte que l’appareil tournait sur lui-même. Après deux passages au-dessus des stations au sol situées sur le territoire russe, le cargo Progress ne pouvait plus ni recevoir, ni transmettre de données télémétriques.

Si Roscosmos ne parvient pas à reprendre le contrôle de son cargo pour l’amarrer au segment russe de l’ISS, l’appareil, faute de carburant, effectuera une rentrée atmosphérique incontrôlée. Cela signifie que des morceaux non détruits lors de la traversée de l’atmosphère pourraient tomber sur des terres habitées.

L’état et la prévision des stocks des produits consommables à bord de l’ISS sont régulièrement estimés. Le dernier calcul date du 9 avril 2015. © Nasa

Les réserves de l’ISS restent suffisantes
Ce cargo transporte quelque 2.700 kilogrammes de fret dont de la nourriture, de l’eau et du carburant. La perte de ce cargo n’aura pas d’effet immédiat, cependant les réserves alimentaires et tous les autres consommables à bord du complexe feront l’objet d’un suivi quotidien. Les astronautes ne vont pas mourir de faim ni de soif. Typiquement, la Station spatiale embarque des réserves suffisantes pour au moins trois mois, voire plus si des restrictions sont imposées.

Sans mission de ravitaillement, la Nasa prévoit que les stocks de l’ISS atteindraient un seuil appelé « niveau de réserve » le 20 juillet. Ce seuil tomberait à zéro le 5 septembre. D’ici là, une sixième mission d’une capsule Dragon de SpaceX est prévue (le 19 juin). Elle sera suivie d’une autre en septembre. Entre temps, en août, la Station aura par ailleurs été ravitaillée par le cargo spatial HTV du Japon.

La situation n’a donc rien de dramatique mais cette panne arrive au plus mauvais moment, dans un contexte particulier qui voit la gestion du trafic et du ravitaillement de l’ISS perturbée. En cause, la flotte des cargos Cygnus d’Orbital Sciences, qui reste clouée au sol faute de lanceur, et le retrait en février 2015 du véhicule de ravitaillement automatique de l’Agence spatiale européenne. À chaque vol, celui-ci livrait environ six tonnes de fret.

À cela s’ajoute une faible utilisation du cargo HTV du Japon. Une telle situation contraint les agences spatiales à optimiser au mieux les capacités de ravitaillement du cargo Progress et la capsule Dragon de SpaceX qui compte déjà deux missions depuis le début de l’année.

Source : Futura sciences.

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