Comment communique-t-on en direct avec l’ISS ? Le sujet parle des liaisons professionnelles.

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Comment communique-t-on en direct avec l’ISS ?
Les sorties des astronautes de la Station spatiale internationale, comme celle du Français Thomas Pesquet, sont aujourd’hui visibles en direct sur Internet, grâce à de puissants relais satellites.

L’astronaute français Thomas Pesquet, qui séjourne depuis novembre 2016 dans la Station spatiale internationale (ISS), a effectué vendredi 13 janvier une sortie de plus de six heures avec son collègue américain Robert Shane Kimbrough.

Cette sortie, visible en direct sur Internet, n’a pas manqué d’attirer l’intérêt de la presse et du public. Mais, au fait, comment arrive t-on aujourd’hui à regarder en direct une sortie dans l’espace ? Quelques éléments de réponses.

Comment est établie la liaison avec l’ISS ?

La Station spatiale internationale (ISS) étant sur une orbite basse, elle survole la surface terrestre d’assez près (environ 400 kilomètres). A cette altitude, la vitesse orbitale est très rapide (environ 27 500 km/h, soit 7,6 km par seconde), rendant toute communication radio directe avec le sol impossible à établir plus d’une minute.

La communication avec l’ISS passe donc par des satellites relais positionnés très haut, sur une orbite dite « géostationnaire », à 36 000 kilomètres d’altitude, qui permet aux satellites qui y sont de rester au-dessus d’un point de la surface terrestre de façon fixe. Il existe quatre constellations de satellites relais, appartenant toutes à des puissances spatiales.

La NASA possède le système Tracking and Data Relay System (TDRS), composé d’une flotte de sept satellites actifs. L’agence russe Roscosmos possède le système Loutch, et l’agence spatiale chinoise utilise son système Tianlian. L’Europe, quant à elle, construit actuellement son propre système, appelé European Data Relay System (EDRS), dont le premier satellite a été lancé en 2016.
Ces satellites servent de relais de communication aussi bien pour des équipages humains que pour de nombreux satellites placés sur une orbite basse qui ont également besoin de communiquer avec les équipes au sol. Lors des sorties des spationautes, seul le système américain TDRS est utilisé. La sortie de Thomas Pesquet d’aujourd’hui était, par exemple, assurée par trois satellites TRDS, offrant à eux trois une couverture globale.

Les liaisons sont-elles continues ?

Les liaisons satellites sont aujourd’hui quasi continues et la couverture du globe est presque intégrale grâce aux satellites relais de la NASA. L’ISS est donc en communication continue avec la Terre, ce qui permet autant aux équipes au sol de rester en contact avec les spationautes exécutant des manœuvres à l’extérieur de la station qu’aux internautes de suivre en direct et en vidéo ces sorties spectaculaires.
Une perte de signal, de l’ordre de quelques secondes, survient lorsque l’ISS change de satellite relais, c’est-à-dire environ toutes les trente minutes.

Ce que l’on voit sur Internet est-il en direct ?

Les images diffusées sur Internet sont en direct, mais elles souffrent d’un léger différé, d’une trentaine de secondes, dû au traitement et à la diffusion du signal sur les plates-formes en question. Le signal, une fois émis par les antennes de la Station spatiale internationale, descend vers Houston, aux Etats-Unis, d’où la NASA cogère la station, grâce à l’un des satellites relais TRDS.
Lors de la sortie de Thomas Pesquet, le signal a été également transmis à l’Agence spatiale européenne (ESA) située à Cologne, en étant passé par Munich, où se trouve le centre de commande du laboratoire européen de l’ISS, Colombus. Les équipes européennes ont ainsi un décalage d’environ deux secondes sur l’ISS.

Source : Les Décodeurs – Journaliste au Monde

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